Student-government talks collapse in Quebec; protesters take to the streets

By Roger Annis
May 31, 2012–”Nothing is working anymore in Quebec City.” So began the report on Radio Canada (French language CBC) of the collapse of negotiations between the Quebec government and the four associations of post-secondary students on strike. Around 4 pm on Thursday, Minister of Education Michelle Courchesne walked out of the talks.

See also an article by Ethan Cox, published on Rabble.ca on June 1, 2012.

Both sides held press conferences following the collapse. The government explained the sole, effective offer it made (varying only in form) over the four days of talks–to reduce its proposed hike in tuition fees by $35 to $219 for each of the coming seven years and to also reduce proportionately tax credits available to students and their families.

The last of a series of counter-proposals by student representatives was a freeze on tuition fees for two years and a reduction in tax credits such that the government would recuperate the funds it sought to obtain from its tuition hike.

Student leaders charge that the government’s stonewalling was guided by its eye on an election which must take place within 18 months. They cited, in particular, the annoyance expressed by Minister Courchesne during talks on the fourth day with newspaper headlines the previous day claimed the government was “folding” from its hard line stance of maintaining its tuition hike at all cost. The government negotiated “for reasons of politics and public relations.”

What’s more, said Gabriel Nadeau-Dubois of the CLASSE student association, the fee hike is not a measure to finance CEGEPs and universities “but a goal in itself, a partisan objective.” This would also explain the government’s refusal in negotiations to entertain withdrawing its draconian Bill 78, notwithstanding the tidal wave of opposition to the law, including from the province’s bar (lawyers’) association.

Nadeau-Dubois launched an appeal to students to deliver a message to the government in the streets. He told Radio Canada, “When a government cuts off dialogue, when a government sabotages negotiations, the only place left for the population to make itself heard is in the streets. And there’s where we are returning.

“For this reason, we are calling for a big demonstration this coming Saturday, June 2, at 2 pm at Parc Jeanne Mance. We want people to bring their pots and pans so we can be heard all the way to Quebec City.”

It is already an evening of noisy protest throughout Quebec in dozens of cities and towns. In Montreal alone there are several dozen actions taking place, the largest of which, according to Radio Canada, has gathered more than 10,000 people (all, let us note, in defiance of Bill 78 and municipal regulations that restrict the right to protest). In Quebec City, police have moved on a large protest and arrested participants, declaring their march “illegal” under a municipal regulation.

News reports made much hay of Minister Courschene’s claim that during the course of negotiations, a representative of CLASSE “threatened” a disruption of the Grand Prix auto race due to take place in Montreal in two weeks. Capitalist interests in the lucrative tourism industry in Quebec are expressing increasing unease with the student protest because it may discourage tourists from coming to the province this summer.

Nadeau-Dubois replied in saying that CLASSE would not prevent people from participating in large sporting or cultural events this summer such as the Grand Prix, but it would make use of large events as “tribunes” to put across its message.

He also spoke of the importance of the growing solidarity actions taking place elsewhere in Canada and internationally. Yesterday was a day of ‘pots and pans’ solidarity action in some thirty towns and cities in English-speaking Canada, including in Toronto and Vancouver where some 2,500 and 600 people, respectively, marched.

The French language public broadcaster in Canada spoke to a journalist who explained the two visions of society that are at stake here–on the one hand, a student movement that is dedicated to such societal imperatives as public education, public health care, and respect for the natural environment; on the other hand, a government that is imposing a “user pay” principle on all social services, all the while reducing taxes and regulations on the capitalist one percent and proudly signaling to them, “Enrich yourselves!” That’s the stark choice that will now be fought out in the streets and institutions of Quebec and Canada in the months to come.

There seems little doubt that just as in Quebec, so too across Canada, we are in for a rising popular movement demanding not only quality education but a different vision for society than the destructive, dog-eat-dog model of the country’s present rulers.

 

For those who read French, I enclose here a short report of the collapse of negotiations written by Marc Bonhomme, a Montreal writer and activist:

Le gouvernement rompt les négociations (The government breaks off negotiations)

À aucun moment durant ses négociations qui ont duré quatre jours, le gouvernement Libéral n’a voulu ni remettre en question un tant soit peu son cadre financier ni discuter d’une remise en question de quelque élément que ce soit de sa loi matraque.  Il a bien voulu envisager une baisse marginale des frais de scolarité mais il aurait fallu qu’elle soit financée par une baisse concomitante des crédits d’impôt applicables aux frais de scolarité.  C’était prendre d’une main pour donner de l’autre.

Les négociateurs des quatre fédérations étudiantes impliquées, dont une ne participe aucunement au mouvement gréviste, ont tenu tête au gouvernement en ne bronchant pas sur le gel des frais de scolarité.  Malheureusement, ils se sont laissés entraîner dans le jeu de vase communiquant du gouvernement quoique leur contre-proposition ultime avançait de plutôt puiser dans les subventions du programme d’épargnes-études lequel bénéficie surtout aux ménages les plus fortunés capables d’épargne à long terme pour financer les études de leurs enfants.

Les négociateurs étudiants, semblent-ils, n’ont pas évoqué la possibilité de rétablir en tout ou en partie la taxe sur le capital des institutions bancaires abolie tout récemment, ce que la CLASSE avait déjà proposé il y a quelque temps.  Il est fort possible que celle-ci ait dû accommoder les trois autres fédérations qui n’avaient jamais mentionné pareil scénario.  Pire, les négociateurs étudiants se sont pliés à la volonté du gouvernement de ne pas discuter de sa loi matraque alors que c’est celle-ci qui est la raison d’être de la recrudescence de la mobilisation sous la forme de manifestations journalières des casseroles.  D’ailleurs, ce soir (31 mai), à Montréal, Radio-Canada évaluait à environ dix mille personnes le nombre de personnes, plus que les derniers jours, qui avaient pris la rue en toute illégalité et tout à fait pacifiquement.

Tant la CAQ que le PQ considèrent que les propositions étudiantes étaient temporairement acceptables en attendant les très prochaines élections qui trancheront.  C’est avouer le caractère problématique de ces propositions, d’un point de vue de gauche.  Quant à Québec solidaire, il s’est contenté de blâmer la mauvaise foi des Libéraux sans remettre sur la table la proposition de la taxation du capital bancaire qu’il avait pourtant soigneusement détaillé il y a quelques semaines.  Par contre, il a invité la population à participer à la manifestation familiale de cette fin de semaine.

Et aucun parti ne souhaite une élection tant que la crise étudiante n’aura pas été réglée tant est fondamental leur culte de la paix sociale nécessaire au bon fonctionnement des institutions.  On peut parier que tous souhaitent une accalmie estivale invoquée ouvertement par le Premier ministre.  Chacun se dit, au fond de lui-même, que la remobilisation sera difficile une fois arrivée la reprise des cours à la mi-août.  Ce sera en effet tout un défi pour le mouvement étudiant laissé à lui-même de maintenir ses troupes mobilisées et encore plus d’éviter des dérapages durant la saison des festivals laquelle s’amorce.  Moins il y a de manifestants, plus il y a de chances que répriment les forces policières comme on l’a vu ce soir à Québec.

Raison de plus pour mettre sur pied ces comités des casseroles dont l’un ou l’autre devraient naître cette fin de semaine-ci.

Marc Bonhomme, 31 mai 2012
www.marcbonhomme.com ; bonmarc@videotron.ca

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